Qué es

En un sentido general, la energía es la capacidad que tiene un cuerpo o sistema de producir algún cambio en sí mismo o en otros. Cambios que pueden ser tanto físicos como químicos: desplazamiento, calor, luz, reacciones químicas, variación de estado, etc. Es una propiedad asociada a los cuerpos que está presente en todas las transformaciones que tienen lugar en la naturaleza y es fundamental para el desarrollo de la vida.

Unidades de medida

Desde el punto de vista de la física, la energía es la capacidad de un cuerpo o sistema material para realizar un trabajo, que viene determinada por su estado físico-químico. Se representa con el símbolo E y su unidad de medida básica es el Julio ( J ).

Sin embargo, al existir diferentes clases de energía, también existen diferentes unidades de medida para cada una de ellas. Por ejemplo, la energía calórica se mide en calorías (cal), lo que corresponde a 4,1868 julios; la energía química que se obtiene de los alimentos también se puede medir en calorías; y la energía eléctrica se mide en vatios (W), siendo un vatio igual a un julio por segundo.

 

Características y principios de la energía

Cumple el principio universal de conservación: no se crea ni se destruye, sólo se transforma en otra o se transfiere a otro cuerpo. De manera que la energía total de un sistema aislado siempre se mantiene constante, lo que constituye el primer principio de la termodinámica.

Sin embargo, cuando una energía se transforma en otra, se produce calor aunque no interese su obtención. Es decir, que en todo proceso de transformación hay una parte de la energía que se degrada al no ser utilizada, aunque no se destruya. A este hecho se le se conoce como el principio de degradación.

 

Formas de energía

La energía que poseen los cuerpos puede manifestarse de muy distintas formas. Las más sencillas son las siguientes:

  • Energía mecánica

Es la energía que viene determinada por la posición y el movimiento de los cuerpos.

  • Energía térmica o calorífica

Se debe al calor producido por el movimiento vibratorio de las partículas que forman la materia. A mayor temperatura, a más velocidad se mueven las partículas y, por tanto, más energía tienen.

  • Energía química

Es la energía que se libera al reaccionar dos o más productos químicos para formar otro distinto. Es, por ejemplo, la energía almacenada en los alimentos y que se libera al ser procesados por nuestro organismo, o la que aparece al quemar madera, carbón, petróleo u otros combustibles.

  • Energía nuclear.

Se encuentra encerrada en el núcleo del átomo de la materia, que se consigue liberar provocando reacciones nucleares que desencadenen en la ruptura de núcleos (fisión) o, por el contrario, la unión de núcleos (fusión). La fisión del Uranio es el proceso utilizado generalmente en las centrales nucleares.

  • Energía radiante o electromagnética.

Está presente en las radiaciones y en las ondas electromagnéticas, como pueden ser luz, rayos gamma, rayos-X, microondas, infrarrojos, ultravioleta, ondas de radio, de televisión, etc. El hecho de que se puedan propagar en el vacío, sin necesidad de soporte material, es su principal virtud. El más claro ejemplo es de la luz que nos llega del Sol.

  • Energía eléctrica.

Generada por las cargas eléctricas en movimiento, tiene lugar cuando se altera el equilibrio entre los electrones y los protones de los átomos. Está asociada a la corriente eléctrica y es la forma de energía que más fácilmente se puede transformar en otras. Es la más conocida y presente en nuestros hogares.